Professionella cykellag på toppnivå kan ha alla incitament att svartsjukt skydda sina bästa talanger så att de kan fortsätta att ge vinster, poäng och prestige som hjälper till att hålla deras ranking hög och sponsorerna nöjda, men omvänt finns det också en rad lag där den största segern är att se sina bästa ryttare gå iväg. Utvecklingslaget ARA Pro racing Sunshine Coast är ett sådant lag och bara under säsongen 2022 har tre av dess förare hoppat från den inhemska scenen i Australien för att säkra en chans att tävla professionellt i Europa.Det är en beundransvärd siffra, särskilt med tanke på att det i allmänhet bara är en handfull förare från landet som bryter igenom till de högsta leden varje år, men tre var ändå inte tillräckligt för att det University of Sunshine Coast-baserade teamet ska kunna vila på sina lagrar – inte när det fortfarande finns begåvade förare som saknar kontrakt för 2023. Den här månadens Tour de Langkawi blev en helhjärtad insats för att försöka hitta fler möjligheter för dem som hade haft så ont om dem under avgörande utvecklingsår efter att COVID-19-pandemin stängde Australiens gränser och satte stopp för en stor del av tävlingarna på toppnivå i regionen. Med sex WorldTour-lag som ställde upp i den åtta dagar långa malaysiska rundan och även ett antal UCI ProTeam, som Alpecin Deceuninck och Uno X Pro Cycling, hade konkurrensen i Tour de Langkawi stigit till en nivå som inte tidigare skådats, men i takt med att konkurrensen intensifierades ökade också strålkastarnas ljusstyrka. Ryttarna från den ensamma australiska truppen i loppet i år fick en chans att visa att de kunde konkurrera med några av världens allra bästa och att göra det inför sportcheferna från några av de bästa lagen i världen.Denna internationella exponering är något som Cameron Scott – som i Australien leder National Road Series – vet av erfarenhet kan vara helt avgörande för att ta nästa steg i en cykelkarriär. 24-åringen har säkrat ett kontrakt med Bahrain Victorious för 2023 och 2024, och det var inte hans år av konsekventa segerinsatser hemma som först drog deras uppmärksamhet till sig.”Laget åkte till Europa tidigare under året i maj och vårt andra lopp där kom jag på pallen. Det startade verkligen samtalet”, berättade 24-åringen som bytte fokus från banan till vägen 2020. Cyclingnews före den sista etappen på ön Langkawi. ”Det verkar som att oavsett vad jag gjorde i Australien så räckte det inte till. Så fort jag kom dit var ett resultat, som jag inte ens behövde vinna, tillräckligt bra”, sade Scott om sin andraplats i Ronde van Overijssel, som han senare följde upp med en seger i Memorial Philippe Van Coningsloo.Scott körde huvudsakligen Tour de Langkawi i en stödjande roll eftersom han redan hade sitt kontrakt och nu ville försöka hjälpa sina lagkamrater till en liknande möjlighet. Den snart Bahrain Victorious-ryttaren gav sprintern Craig Wiggins ledningen på andra etappen, vilket i slutändan hjälpte den 23-årige australiensaren att säkra segern.Det var en enorm seger för Wiggins, som var den enda cyklisten som inte tävlade med ett WorldTour- eller ProTour-lag som tog en etappseger i touren. Dessutom kom segern bara ett år efter en fruktansvärd smitning som gjorde att hans läkare ställde i utsikt att han kanske inte skulle kunna rida igen, än mindre att han skulle kunna uppfylla sin dröm om att bli professionell idrottare. Nu får han hoppas att resultatet kommer att vara tillräckligt för att göra skillnad i vad som ser ut att bli en kritisk tidpunkt. ARA Pro Racing Sunshine Coast är ett utvecklingsteam som fokuserar på U23-ryttare inför den kommande säsongen, vilket gör att den avgående Wiggins för närvarande står utan ett team för 2023, för att inte tala om det förhoppningsfulla proffskontraktet i Europa. ”Det är alltid målet, det är alltid drömmen och förhoppningsvis kan dessa resultat få mig dit”, berättade Wiggins för Cyclingnews när han gick iväg från mållinjen på etapp 2 och först trodde han att han var tvåa men senare fick det resultatet upphöjt till seger efter att Juan Sebastián Molano (UAE Team Emirates) blev nedflyttad på grund av en oregelbunden sprint.En tät kamp på andra etappen, där Craig Wiggins (ARA Pro Racing Sunshine Coast) förklarades som vinnare efter att Juan Sebastián Molano (UAE Team Emirates) blev relegerad för en oregelbunden sprint. (Bild: Getty Images)Att jaga merARA Pro Racing Sunshine Coast – som erbjuder en kombinerad inriktning på högpresterande, högskolestudier och professionell handledning – tävlar i Australien i National Road Series under hela året med en herr- och en damgrupp. För närvarande leder man serien i båda kategorierna. Man har också gjort det till en vana att åka utomlands och även om detta avbröts under två säsonger på grund av pandemin, var man snabb att ta vara på möjligheten igen när den dök upp 2022. Den här säsongen blev ett avgörande år för att ta igen förlorad mark, vilket laget insåg genom att hålla fast vid vissa cyklister som Scott och Wiggins som hade åldrats ur U23-kategorin, med tanke på de missade möjligheterna som kom med de resebegränsningar som COVID-19-pandemin medförde.”Man kan inte längre göra NRS och bli proffs direkt efter det. Det är inte tillräckligt med tävlingar, det är inte tillräckligt svårt och därför behöver vi mycket tävlingar utomlands”, berättade ARA Pro Racings verkställande direktör Ben Kersten. Cyclingnews i Malaysia. ”Vi gjorde två månader i Belgien i år och sedan kommer vi att göra över en månad i Asien i slutet av året och vi har fortfarande Nya Zeeland kvar med Tour of Southland. Det är viktigt för att de ska få de tävlingsresultat och den erfarenhet de behöver för att bli proffs.”Trots begränsningarna från pandemin som skär igenom två säsonger har 2022 redan börjat med en ARA Pro Racing-cyklist som har åkt till Europa när Alex Bogna vann ett kontrakt med Alpecin Fenix genom Zwift Academy – som han valde att ta som ett tvåårigt avtal med utvecklingstruppen. Under 2022 gav det där blocket med tävlingar i Europa för herr- och damtrupperna en signering, inte bara för Scott, utan Anya Louw skrev också ett kontrakt med AG Insurance-NXTG från mitten av säsongen till slutet av 2023, medan Maeve Plouffe nu är inställd på två säsonger med Team DSM 2023 och 2024.Det var dock fortfarande mycket som stod på spel i Tour de Langkawi och det gällde inte bara det australiska laget. Genom att flytta från början av säsongen till en ovanlig tidpunkt i slutet av säsongen kändes det malaysiska loppet mycket som en turné för sista chansen, både för dem som letar efter sitt första proffskontrakt och andra som ville fortsätta tävla på toppnivå men som ännu inte hade ett åtagande för 2023.ARA Pro Racing Sunshine Coast hade utan tvekan slagit över sin vikt enbart tack vare sitt resultat på etapp 2, och var det enda kontinentala teamet som säkrade en etappseger i loppet. Men det fanns ingen lättnad efter det, för även om teamet kanske hade bevisat sig självt, var det aldrig det som tävlingen hade handlat om. Tour de Langkawi var en så stor möjlighet för dess ryttare att de var fast beslutna att inte lämna någon sten ovänd.”Det är enormt för de här killarna”, sade ARA:s sportchef Henk Vogels, som kom tvåa i Gent Wevelgem 2003 och kom trea i etapp 21-sprinten på Champs-Élysées i Tour de France 1997. ”De är alla unga och de vill alla ta sig till nästa nivå så att se WorldTour-chefer som ser dem rida uppför vägen, eller vinna sprintar, eller bara köra topp fem är ett fantastiskt resultat för dessa killar.”Att skapa sig ett namnKane Richards (ARA Pro Racing Sunshine Coast) går ut i brytningen på tredje etappen av Tour de Langkawi för att ge sin lagkamrat Carter Bettles största möjliga avstånd. (Bild: Petronas Le Tour de Langkawi 2022)Det är därför som truppen, istället för att bara fokusera på att stödja en nyckelryttare om och om igen för att maximera lagets chanser till seger, kom med en varierad uppsättning färdigheter, med målet att ge ett antal av dem från laget en chans att jaga ett toppresultat.”Ett resultat betyder så mycket för oss eftersom en etappseger kan innebära ett World Tour-kontrakt eller ett ProTour-kontrakt för en ryttare”, sade Kersten. ”Det är det som hela vårt lag är baserat på, att försöka ge dem ProTour-avtal och utveckla dem. Om vi kan leverera på det har vi gjort vårt jobb.”Det var tydligt både bland lagets fordon före loppet och deras agerande i pelotonen att även om individuella möjligheter kanske var det de jagade, så var det en hel lagdrift för att få var och en av dem dit. Insatserna för att stödja jakten på andras chanser omfattades uppenbarligen lika helhjärtat som jakten på deras egna.Det var särskilt tydligt på tredje etappen, när ARA Pro Racing Sunshine Coast, som var färska efter sin seger i sprintetappen, försökte vända om och göra ett avtryck på den viktiga klättringsetappen mot Genting Highlands, där både den allmänna klassificeringen och etappsegern stod på spel.”Vi hade en liten plan i början av dagen att det skulle vara fantastiskt om vi kunde få både mig och Kane [Richards] i pausen”, berättade Carter Bettles för Cyclingnews. Det var den ideala ”fast det där händer aldrig … men den här gången gjorde det det”.Bettles och Richards klickade båda iväg från fronten tillsammans med två andra cyklister, Eduard Grosu (Drone Hopper-Androni Giocattoli) och Nur Aiman Zariff (Terengganu Polygon Cycling Team), för att etablera en utbrytning på fyra personer.”Kane gick bara in i beast mode, han var precis som en motorcykel hela dagen. Han höll på egen hand nästan hela klungan borta”, sade Bettles. ”Han körde tillräckligt hårt för att han tappade våra andra utbrytarkompisar från hjulet och sedan tappade han mig vid klättringen.”Richards hade begravt sig för att ge Bettles ett försprång innan pelotonen bröt ut på den imponerande dubbla utmaningen med HC-klättringarna Gohtong Jaya och Genting Highlands.Det var tillräckligt stort för att Bettles skulle kunna hålla tillbaka de efterföljande genom värmen på den första av HC-klättringarna till de tidiga stegen på den sista klättringen, när regnet började falla, och hålla tillbaka de efterföljande. Men vid cirka 7 km kvar till målet överbryggade de två främsta, de fulländade WorldTour-klättrarna Ivan Sosa (Movistar) och Hugh Carthy (EF Education-EasyPost), gapet. Bettles föll bort från fronten men fortsatte att knacka på och slutade på 24:e plats.”Det var ganska häftigt, att bara vara längst fram i ett sådant cykellopp, särskilt för ett litet lag som oss”, sa Bettles på morgonen efter etappen. ”Jag tycker att vi har varit ganska fenomenala på den här turnén hittills, vi har gjort oss ett namn, så det var häftigt att fortsätta med det.”Bettles är återigen i täten, denna gång när han tar sin tur i spetsen för ett WorldTour-lag med en tät uppdelning på femte etappen av Tour de Langkawi. (Bild: Getty Images Sport)Och de insatser från laget på etapp 2 och 3 var inte där det slutade eftersom den ensamma truppen från Australien fortsatte att göra rörelser och jaga chanserna. Även om de inte alla gick enligt planerna, med en krasch på väg in i gruppsprinten på etapp 4 som tog bort en annan utmärkt möjlighet för Wiggins, så tog Bettles sig in i ett WorldTour-lagspackat utbrott på 11 cyklister på etapp 5 som bildades efter en tuff klättring i början av loppet, och den här gången hittade han vägen till pallen med en tredje plats. Nu kommer han, liksom ett antal av sina lagkamrater, att få se om de insatser och resultat han levererade i Tour de Langkawi kommer att vara tillräckliga för att ge honom det eftertraktade Europakontraktet, eller åtminstone hålla dörren på glänt för att jaga en annan möjlighet som gör det möjligt för honom att skapa sig en framtid inom sporten.”Jag gjorde så mycket jag kunde”, sade Bettles. ”Så förhoppningsvis går det i rätt riktning för att få ett lag för nästa år.”