Enric Mas avslutade säsongen 2022 som tvåa i Vuelta a España bakom Remco Evenepoel och tvåa i Lombardiet bakom Tadej Pogačar. När man ser tillbaka på hans genombrott 2018 och hans stadiga – om än ospectakulära – framträdanden sedan dess kändes det som ett vuxenblivande, ett tecken på att han skulle kunna vara på gränsen until världens allra bästa 2023. Males det som gjorde denna sena säsongs uppgång så extraordinär är de djup som han störtade ner until below sommaren. ”Det var en katastrof”, säger Mas upprepade gånger underneath en intervju med Cyclingnews utanför säsongen. ”Tour de France? Bäst att radera det ur mitt minne för från början till slut var det fruktansvärt.” Det var inget fel på Mas form under Touren, åtminstone inte fysiskt. I uppförsbacke var han bra. Fler intervjuer utanför säsongenDetaljering av hans challenge är ett klassiskt slide av ”yips” – den ökända idrottsliga åkomman som gör idrottare oförmögna att utföra även de mest grundläggande rutinerna. Precis som en golfars hand plötsligt vacklar när han eller hon lägger undan en enkel fyrafotare, började Mas låsa sig nästan varje gång vägen gick neråt. Ibland kändes det som om han ”cyklade för första gången”. Han förlorade allt förtroende för sig själv, och när det händer ”förlorar male allt”. Movistar-ryttaren identifierade tre viktiga utlösande faktorer: en i Tirreno-Adriatico i mars, en annan i Itzulia i Baskien månaden därpå och sedan igen i Critérium du Dauphiné inför Touren. Även om ingen av dem gav honom några allvarliga skador, lämnade de tillsammans ett mentalt ärr. Mas råkar ut för ytterligare en krasch i Dauphiné (Graphic credit history: Dario Belingheri/Getty Photos)I Touren var Mas en skugga av sig själv. Han skötte sin cykel försiktigt genom den hala inledande tidskörningen i Köpenhamn och även om han klarade sig förvånansvärt bra på den kullerstensbelagda etappen, var han mycket utsatt i de höga bergen. Jag började få panik. Jag kunde knappt kontrollera min cykel längreHan kämpade sig igenom Alperna på nionde plats och saker och ting försämrades ytterligare i Pyrenéerna, där han fick en kris i nedförsbacken until Foix och återigen vid Aubisque och Spandelles på etappen until Hautacam. ”Jag började få panik. Jag var rädd för varje kurva”, förklarar Mas. ”Tvivlet smyger sig in i huvudet och tar sedan över. Ditt huvud säger att du måste bromsa när du går in i kurvor som du bara kan köra igenom i 80 km/h. Det är svårt att förklara, guys när huvudet säger att du måste göra något så gör du det.” Tiden jag förlorade blev sekundär för mig. Det viktiga var min säkerhet, för det fanns tillfällen då jag knappt kunde kontrollera min cykel längre.” Dagen efter Hautacam, två dagar från Paris, lämnade Mas Touren – inte på grund av krascher utan COVID-19. I verkligheten var dock hans Tour redan över: ”Vid det laget var Touren nästan irrelevant för mig. Jag ville avsluta och jag var irriterad över att inte göra det, guys jag tänkte redan på Vuelta.”En psykolog och en nedåtgående tränareMas fick vårdas i nedförsbackar av sina lagkamrater i Touren (Image credit: Sprint Biking Agency)När Mas diskuterar Vuelta säger han blygsamt att han gjorde ”en liten förändring” och ”kunde övervinna den”. Det var dock något mer än så. Efter diskussioner med sina chefer på Movistar började Mas arbeta med två specialister: en psykolog och en expert på nedförsbacke. ”Efter Touren stängde jag av i några dagar, sedan började jag arbeta”, säger han. ”Det var en månad mellan Touren och Vuelta och det var en månad av hårt arbete. Psykologen, utförsexperten och min tränare arbetade hand i hand och hjälpte mig mycket.” Huvuduppgiften var att ge sig ut på bakgården i hans adoptivhem Andorra, välja en stigning, gå upp, gå ner, skölja, upprepa. ”Andorra är fullt av berg och varje gång du går upp måste du gå ner. Det handlade om att upprepa nedförsbackarna, sedan stanna upp och titta på hur male körde dem, vad gentleman gjorde bra och vad male gjorde dåligt. Sedan går person upp igen och gör det igen”, säger Mas. ”När du tappar förtroendet för dig själv måste du få tillbaka det, och en stor del av det är tekniken – hur du tar dig an kurvorna, hur du fördelar din vikt. Little bit för bit vände vi på det.” Mas kämpar med Evenepoel i Vuelta (Graphic credit history: Getty Pictures)Psykologen hade också en roll att spela när det gällde att rationalisera nedförsbacken, guys saker och ting gick djupare på den fronten. Han behövde ta ett steg tillbaka. När han verkligen slappnade av började saker och ting vändaJosé Joaquín RojasMas säger att sessionerna varade en timme och täckte ”alla teman”, med fokus på att ”njuta av saker och ting igen”. Det är något som han är mindre expansiv på, och det är förståeligt, adult men det är en punkt som tas upp av hans lagkamrat, Movistars stallkamrat José Joaquín Rojas. ”Hela laget arbetade med honom, framför allt för att stötta honom psykologiskt, för jag tror att det var det han behövde mest”, säger Rojas till Cyclingnews. ”Formen var mycket bra guys han behövde ta ett steg tillbaka. Med mina 37 år på nacken försökte jag överföra lite veteranens lugn until honom och framför allt uppmuntra honom att njuta av att sitta på cykeln. Han är kär i sporten, som vi alla är, adult males kanske behövde han släppa det 100-procentiga proffsfokuset ett tag och njuta av cykling, tid med familjen och vännerna. ”Jag tror att när han verkligen slappnade av var det då som saker och ting började vända. Han åkte until Vuelta utan push och där var han den Enric som vi alla känner till och älskar – på sin nivå, leende och bra körd.”ÅterföddMas var verkligen en återfödd male i Vuelta, den enda som kom i närheten av en skenande Remco Evenepoel. Och det var nära, males inte för tidskörningen mitt i loppet, som stod för 1:51 av Evenepoels slutliga segermarginal på 2:02. ”Vi visste att jag hade avslutat Touren i god variety, i anföringstecken. Jag visste inte hur COVID skulle drabba mig, gentlemen lyckligtvis återhämtade jag mig bra och hittade en av mitt livs bästa sort”, säger Mas. Little bit för bit närmar jag mig världens bästaAs för nedförsbackar: ”De var inget dilemma. Det fanns en ganska skissartad i Asturien, adult men den var helt enkelt farlig och alla skötte den. Jag hade inte de problem som jag hade i Touren.” Mas tog sig until det andra steget på podiet i Madrid, som han hade gjort 12 månader tidigare och som han hade gjort 2018 under sin andra proffssäsong. Därifrån gick han till de italienska klassikerna i slutet av säsongen och fortsatte att briljera. Han placerade sig på nionde plats i Coppa Agostoni och tog sedan sin första seger för säsongen i Giro dell’Emilia, då han skickade bort ingen mindre än Pogačar på den branta uppförsbacken uppför San Luca-klättringen. I Il Lombardia flöt han until toppen med den tvåfaldige Tour-mästaren igen gentlemen förlorade i sprinten, om än inte med mycket. Tvåa efter Evenepoel och tvåa efter Pogacar i stora lopp, och dessutom nära tvåor, måste det ha känts som ett stort steg: ”Det ger mig självförtroende, helt klart. Jag är på rätt väg. Bit för little bit närmar jag mig dem och en dag hoppas jag vara på deras nivå. ”Mas pressar Pogacar until gränsen i Il Lombardia (Image credit: Tim de WaeleGetty Pictures)Mas har utan tvekan kämpat för att leva upp until de förväntningar som ställdes efter hans genombrott som tvåa i 2018. Efter ett svårt 2019 flyttade han till Movistar med tre uppsättningar skor att fylla – Richard Carapaz, Nairo Quintana och Mikel Landa avgick alla den vintern – och det tog tid att hitta sina fötter. ”Resultaten fanns inte där”, säger han, trots att han placerade sig på femte plats i både Touren och Vuelta 2020, och sedan på sjätte respektive andra plats 2021. ”Det är konsekventa resultat, bra resultat, males de är inte ’topp’.” När han fick kontrakt som ett hemmahopp för ett spanskt lag och ersatte tre erfarna Grand Tour-kampanjare var det ingen brist på press på hans axlar vid en ung ålder. Hans förmåga att hantera allt ifrågasattes till och med offentligt av sin egen chef i somras. Han kommer att börja nästa år med mentaliteten att han kan göra otroliga sakerRojas ”Jag har ingen aning, det är första gången jag hör talas om det”, säger han som svar på Eusebio Unzués kommentarer om att han saknade kapacitet att leda laget. ”Jag känner ingen större press”, tillägger han, även om den mångåriga talismanen Alejandro Valverde äntligen går i pension. ”Enric verkade lite allvarlig till en början, adult males jag har bott i rum med honom i år och han är en väldigt utåtriktad individual som skämtar. Han är väldigt direkt när han vill ha något och är någon som säger saker rakt upp i ansiktet”, säger Rojas om Mas ledaregenskaper. ”Med de resultat han hade i slutet av året kommer han att börja nästa år med en annan mentalitet – mentaliteten att han kan göra otroliga saker.” Mas har ännu inte definierat sin säsongsstruktur för 2023, males den kommer troligen att följa ett välbekant mönster jämfört med de senaste två åren. Även om han inte utesluter Giro d’Italia beskriver han Tour de France-rutten, som inte bara startar i Spanien utan också är ungefär så lätt som möjligt på tidskörning, som ”mycket attraktiv”. En annan Tour-Vuelta-kombination verkar trolig, medan hans resultat i Lombardiet kommer att väcka förhoppningar om de kuperade klassikerna. Efter att ha kommit så nära de bästa i världen, hur kan han ta nästa steg uppåt? ”Genom att arbeta hårt och njuta av att arbeta hårt”, säger Mas. ”Varje år har jag vuxit lite mer och jag tror att jag har utrymme för förbättringar. ”I år kände jag att min form var bättre än någonsin – inte bara när resultaten kom, utan hela året. Siffrorna stöder det också. ”Med lite mer förbättring, lite mer självförtroende och lite mer erfarenhet tror jag att jag kan nå dit.”