Elisa Balsamo planerade att göra det mesta av sitt år som världsmästare och det är precis vad hon gjorde under säsongen 2022 med Trek-Segafredo.Balsamo avslutade ett anmärkningsvärt år i regnbågströjan med segrar på första etappen i Setmana Valenciana i februari och på den avslutande femte etappen i Ceratizit Challenge by La Vuelta i söndags.”Jag ville verkligen vinna idag, den sista dagen av denna otroliga säsong i regnbågströjan. Jag vann det första loppet, i februari, i Setmana Valenciana, och med dagens seger är det som om jag sluter en cirkel. Idag är en speciell dag, full av känslor. Madrid var en galen inramning”, sade Balsamo.”Jag är oerhört glad. Det här är mitt sista lopp med [rainbow] tröja och det finns inget bättre sätt att avsluta en så fantastisk säsong för mig. Idag var vi verkligen det starkaste laget och jag måste säga ett stort tack till mitt lag.”Balsamo stormade över mållinjen på femte etappen av Ceratizit Challenge och vann gruppsprinten före Lotte Kopecky (SD Worx) och Marta Bastianelli (UAE Team ADQ). Det var hennes sista lopp med handelslaget Trek-Segafredo innan UCI:s väg-VM 2022 som hålls den 18-25 september i Wollongong, Australien, där regnbågströjan kan byta ägare.När hon korsade mållinjen i Madrid tog hon tag i framsidan av sin regnbågströja och kysste den. Det var en gest som visade hur hon kände för sin otroliga framgångsserie sedan hon vann världsmästartiteln förra året och bar den under sin första säsong som hon tävlade i ett Women’s WorldTeam, Trek-Segafredo.Balsamo säkrade världsmästartiteln vid UCI Road World Championships 2021 på Leuven-gatorna. Hennes italienska lagkamrater visade en mästerlig framkörning och levererade henne till segern före den holländska favoriten Marianne Vos.Det var en seger som nästan var symbolisk inte bara för hennes egen framgång utan för den bredare framgången för kvinnlig cykling i Italien. Den kraftfulla sprintern är bara 24 år gammal och har bara tävlat på den professionella cykelbanan i sex säsonger och hon tillskrev mycket av sin tidigare tillväxt och framgång till det italienskbaserade kontinentala laget Valcar-Travel & Service, där hennes karriär började 2017. Det är ett utvecklingsteam som har hjälpt till i de tidiga karriärerna för många av landets bästa cyklister.I det här laget hade Balsamo vunnit etapper i Tour of California, Challenge by La Vuelta, och i endagslopp som GP Oetingen, Dwars door de Westhoek, Omloop van Borsele och Trofee Maarten Wynants, tillsammans med många andra pallplatser. Bara i år vann hennes italienska landsmän Elisa Longo Borghini Paris-Roubaix och Women’s Tour, medan Marta Cavalli vann Amstel Gold Race, Flèche Wallonne och slutade tvåa totalt i Giro d’Italia Donne. Andra framgångsrika prestationer har kommit från Marta Bastianelli och Erica Magnaldi (båda UAE Team ADQ), Soraya Paladin (Canyon-SRAM), Chiara Consonni och Eleonora Camilla Gasparrini (båda Valcar), Rachele Barbieri (Liv Racing Xstra) och Gaia Realini (Isolmant-Premac-Vittoria).Balsamo har varit en viktig del av sin nations framgångar i Women’s WorldTour med vad hon kallade en ”gyllene vecka” med segrar i Trofeo Alfredo Binda, Brugge-De Panne och Gent-Wevelgem. Hon säkrade också en etappseger i Tour de Suisse, två segrar i Giro d’Italia Donne och vann vägloppet i de italienska nationella mästerskapen.Tillbaka i februari, Cyclingnews frågade Balsamo hur en framgångsrik säsong skulle se ut 2022, och hon svarade: ”Det blir en ny erfarenhet, och jag är positiv och hoppas på några segrar. Jag vet att det kommer att bli svårt, men jag är redo att arbeta hårt för det.”I efterhand har Balsamo överträffat sig själv under det första året av sitt kontrakt i ett Women’s WorldTeam samtidigt som hon är under press i regnbågsbanden. Hennes slutliga seger på femte etappen i Ceratizit Challenge by La Vuelta markerade hennes tionde seger under säsongen 2022, för att inte tala om många pallplatser. Det italienska förbundet har ännu inte bekräftat sin uttagning till VM. Italien har dock flera potentiella kandidater i Balsamo, Longo Borghini och Silvia Persico, som också vann en etapp i Ceratizit Challenge by La Vuelta. Det är 2 433 höjdmeter i höjdskillnad i det 164,3 km långa loppet för damelit/U23 över Mount Keira-kretsen och stadsrundorna som inkluderar Mount Pleasant. Balsamo har visat att hon kan både klättra och sprinta på utmanande banor.Det skulle inte vara omöjligt att se Balsamo fortsätta sin framgångssvit och vinna en andra raka titel i VM och tillbringa ytterligare en säsong i regnbågströjan.Världsmästaren Elisa Balsamo vinner sitt sista lopp för säsongen i regnbågströja vid Ceratizit Challenge innan VM 2022 (Bild: Getty Images)