Hon torkade tårar från kinderna med en stor vit handduk när hon gick av banan och höll en gigantisk bukett blommor i ena handen, och sedan kastade Serena Williams upp en arm för en sista våg adjö.

Ögonblick tidigare hade den ojämförliga mästaren informerat denna vrålande och utsålda publik på National Tennis Center att hon var ”hemsk vid farväl” och sedan lagt till, med ett leende, ”men adjö, Toronto!”

Och det här var det, det sista hurra i Kanada från en kvinna som har vunnit mer än någon annan i modern tid och som kommer att gå i pension senare den här säsongen och lämna ett omöjligt att fylla hål i spelet hon förändrade för alltid. Vem kan föreställa sig tennis utan Serena Williams? Och onsdagskvällen var officiellt sista gången hon spelar i det här landet, en förlust i andra omgången i National Bank Open, där hon var tre gånger mästare, för första gången för 21 år sedan, men inte den här gången, inte förra gången.

Matchen tog bara en timme och 17 minuter, en tvåsetareförlust mot Belinda Bencic som de flesta ville skulle pågå längre och sluta annorlunda så att detta faktiskt inte skulle vara slutet på en av hennes sista turneringar.

”Det handlade mer än bara om tennis, och du vet, som om det verkligen handlade om Serena och bara hennes karriär”, sa Bencic när det var över. Hon var glad över att vinna, såklart. Men världen nr 12 tillade: ”Idag är det lite mer sorgligt på ett sätt. Jag vill egentligen inte att hon ska gå i pension.”

Nyheterna sjunker fortfarande in för nästan alla, och definitivt för dem i tennisvärlden. Det kom bara en dag tidigare, när Williams släppte en förstapersonsartikel i Vogue Magazine som förklarade att hon gick bort från tennis efter US Open för att hon vill fokusera på att utöka sin familj, för att hon fyller 41 nästa månad, för att hon inte vill återigen jonglera att vara idrottare med att ha och uppfostra ett litet barn, för att hon vill sätta båda fötterna i att vara förälder.

”Ja, det var mycket känslor”, sa Williams om vad hon har upplevt sedan den artikeln publicerades. Hon gjorde sin enda intervju efter matchen på banan med Sportsnets Carly Agro och valde att inte hålla en presskonferens (det är en del av att vara dålig på farväl). – Och ja, jag önskar att jag kunde ha spelat bättre, men Belinda spelade så bra i dag, tillade Williams. ”Men det har varit ganska intressanta 24 timmar.”

Williams sa att hon inte visste om hon riktigt kunde njuta av ögonblicket för den sista matchen i Kanada, och då skrek ett ”Serena! Du är bäst!” och publiken fick vråla igen när Williams berättade för fansen att hon älskade varenda en av dem.

Det blixtrade till av briljans från Williams i denna historiska match. Hon startade den med ett ess och följde sedan upp det med en serve riktad mot Bencics kropp, och när hon var nere på en brytpunkt i det öppningsspelet avlossade hon ytterligare ett ess och höll till slut sin serve.

Det fanns andra punkter när oforcerade fel gjorde henne i, när hon inte kunde komma till bollar för att returnera dem. Bencic bröt Williams i sin andra servematch för att gå upp till 2-1, och såg aldrig riktigt tillbaka efter det.

Det spelade inte så stor roll för publiken, som blev otroligt högljudd när Williams var uppe och när Williams var nere. ”Låt oss gå Serena!” skrek de. ”Vi älskar dig, Serena!” skrek de. När hon serverade ett ess frågade de: ”Ge henne ett till!”

Fans höll skyltar som sa ”GOAT” och ”Canada loves Serena” och ”Thank you Serena” och ”Welcome to the Williams Show!” När han gick in på stadion förkunnade en skylt: ”Serena spelar ikväll!” Alla visste. Alla telefoner var ute och spelade in hennes sista ögonblick i den sista matchen.

Och sedan hennes besked i tisdags har så många vägt in hennes inverkan i den här sporten. Under de senaste 24 timmarna har Billie Jean King, Wayne Gretzky och i princip alla tennisspelare fått frågor om Williams. Nästan alla har olika svar på vad som gör henne så stor och så viktig, för det är så omfattande hennes genomslag har varit, för det finns så mycket mer i Williams än hennes 23 Grand Slam-titlar, 73 WTA-titlar och fyra OS-guld.

”Som om du kan känna hennes närvaro överallt”, sa Bencic. ”Hon har den här auran som bara är, du vet, om du vill det eller inte, du är skrämd, du är rädd. När hon väl står där vid returen blir man bara lite rädd. Naturligtvis är det Serena.

– Och jag menar, på ett sätt med henne känns det nästan som att jag blir star struck varje gång jag ser henne. Så det är svårt att spela henne… Jag känner att jag är förlamad lite bara, som att titta på henne.”

”Åh, man”, sa en storögd Bianca Andreescu när Williams och hennes förestående pension kom upp. 22-jar-old slog Williams här i finalen 2019 och sedan strax efter i US Open-finalen. ”Jag känner mig hedrad över att ha fått den möjligheten att spela henne och till och med få kontakt med henne på något sätt”, sa Andreescu.

Andreescu hoppas kunna spela Williams en gång till. Det gör Coco Gauff också – 18-åringen har aldrig haft chansen. ” Arvet som hon har lämnat genom sin tenniskarriär är något som jag inte tror att någon annan spelare förmodligen kan röra”, säger Gauff, som själv är ett direkt exempel på Williams inflytande. ”Jag menar, det är anledningen till att jag spelar tennis”, tillade hon. – Tennis är en övervägande vit sport, det hjälpte definitivt mycket. För jag såg någon som såg ut som jag dominera spelet. Det fick mig att tro att jag också kunde dominera.”

På banan, efter hennes sista hurra i Kanada, när hennes dotter Olympia såg på, påmindes Williams om att hon hade spelat i det här landet i 22 år. Hon log och sedan började fler tårar falla nerför hennes ansikte.

” Tack från djupet av mitt hjärta”, sa Williams, precis innan hon gick av den här banan för sista gången. ”Det har varit en fröjd att spela framför er i alla dessa år, så tack.”

Och vad mer kan vi alla säga, men tack tillbaka. Och tur för oss alla, Serena Williams är inte riktigt klar än.