Rafael Nadal har verkligen inget mer att göra för att klargöra sin storhet på en tennisbana. De 21 Grand Slam-titlarna. De 13 mästerskapen på röd lera av Franska öppna ensam.

Därmed inte sagt att han inte vill uppnå mer, förstås. Ändå är det inte därför han fortfarande är där ute, vid 36 års ålder, störd av kronisk smärta som blossar upp i vänster fot så ofta och redo att möta 23-åringen Casper Ruud från Norge i herrfinalen på Roland Garros på söndag.

– Det handlar inte om saker som man behöver bevisa. Det handlar om hur mycket du tycker om att göra det du gör – eller, om du inte tycker om det, så är det en annan historia, säger Nadal, som avancerade när hans semifinalmotståndare, tredjeseedade Alexander Zverev, behövde sluta spela sent i andra set efter att ha skadat höger fotled.

– Men gillar man det man gör så fortsätter man. … Jag fortsätter spela för att jag gillar det jag gör. Så det är det, fortsatte Nadal. – Det är klart att jag tycker om (det). Och om jag är frisk nog att spela gillar jag tävlingen, ärligt talat.”

Nadal, vars födelsedag var fredag, är den näst äldsta mannen som kom till titelmatchen i Paris; Don Budge var 37 år när han blev tvåa 1930. Den äldsta mästaren i turneringshistorien var Andres Gimeno, 34 när han vann 1972.

– Jag gillar att spela på världens bästa arenor och känner mig själv, i min ålder, fortfarande tävlingsinriktad. Betyder mycket för mig.” sa Nadal. ”Det gör att jag på något sätt känner mig stolt och glad över allt arbete som vi gjorde.”

Även om han inte visar några uppenbara tecken på att sakta ner, det senaste året eller så har inte varit lätt.

Nadal satt ute större delen av sista halvan av 2021 – missade Wimbledon, OS i Tokyo och US Open – på grund av sitt fotproblem.

Han kunde vinna Australian Open i januari för att bryta en trevägs oavgjort vid 20 stora troféer med Novak Djokovic (som inte var där eftersom han inte är vaccinerad mot COVID-19) och Roger Federer (som är avstängd efter en serie knäoperationer). Men efter det missade Nadal tid med en revbensskada och blev sedan tydligt slagen vid foten när han haltade runt under Italian Open förra månaden.

– Jag var inte så positiv efter det om foten, men jag var positiv till att jag kommer att kunna spela här. Och här är jag. Jag spelade, jag (kämpade), jag gjorde allt för att ge mig själv åtminstone en chans att vara där jag är, säger Nadal, som tog med sig sin personliga läkare till Paris, ”och glad, naturligtvis, att kunna ge mig själv en ny chans att spela på (sista) söndagen här.”

Om Nadal har gott om tidigare framgångar och ”varit där, gjort det” till sin fördel inför finalen har Ruud ungdomen på sin sida. För att inte tala om en imponerande ny meritlista på lera, med tourhöjder på 66 matchvinster och sju titlar på ytan sedan början av säsongen 2020.

” Jag kommer att behöva spela min bästa tennis någonsin”, säger Ruud, som aldrig hade varit förbi den fjärde omgången av en major förrän den här veckan. ”Men jag måste fortfarande tro att jag kan göra det.”

Nadal är 13-0 i Franska öppna-finalen och tog pokalen i tonåren, 20-talet och 30-talet – och Ruud var uppmärksam.

” Jag skulle förmodligen kunna berätta alla finaler och vem han har spelat och vem han har slagit, för jag såg dem alla på TV”, sa Ruud och bevisade det sedan genom att gå igenom en lista över motståndarna. – Att själv vara en del av den gruppen är något jag alltid kan skryta med efter min karriär. Jag kommer naturligtvis att ge det en chans på titeln, och skulle vara trevligare att kunna skryta om titeln också efter min karriär.

Ruud, vars far, Christian, var en professionell tennisspelare från 1991 till 2001, kallar Nadal sin idol och har tränat under de senaste fyra åren vid spanjorens akademi på Mallorca.

Och även om Nadal och Ruud aldrig har träffats i en officiell match, har de tillbringat många dagar med att spela träningsuppsättningar mot varandra.

”Han har alltid, i stort sett, alltid slagit mig”, sa Ruud med ett leende och skämtade sedan om att han som gäst på akademin kände att han behövde låta sin värd vinna.

– Det här är ett speciellt tillfälle för oss båda. Han spelar för sin 22:a; Jag spelar för min första. Stor kontrast, säger Ruud. ”Jag är underdog, och vi kommer bara att njuta av ögonblicket.”