År 2011, när Rebecca Marino bara var 20 år gammal, verkade allting vara så lätt för henne på tennisbanan. Kanadensiskan nådde tredje omgången i French Open det året, och strax därefter steg hon till nr 38 på världsrankingen.

Det var inte lika lätt utanför banan. I US Open på fredag kommer Marino för första gången sedan dess att delta i tredje omgången i en Grand Slam-turnering, vilket hittills är höjdpunkten i hennes comeback efter fem års frånvaro från turneringen på grund av ångest och vad hon kallar ”utbrändhet”.

”Om du pratade med mig under min pensionering vet jag inte om jag trodde att jag skulle vara tillbaka här. Det är därför jag är så stolt över mig själv, för att jag har övervunnit en massa saker och klarat mig så här långt – och förhoppningsvis ännu längre”, säger Marino. ”Ordet som jag ständigt återkommer till är ’tacksamhet’. Jag känner mig väldigt, väldigt lyckligt lottad över att jag kan återvända till sporten igen och att jag har haft framgång. Jag är tacksam varje gång jag står på planen.”

Pressen på en ung idrottare som växer upp samtidigt som han eller hon reser runt i världen, försöker slå igenom och strävar efter betydande resultat, kan ta ut sin rätt. Naomi Osaka, en fyrfaldig major-mästare, är bara ett framträdande exempel på en tennisspelare som har diskuterat sina problem med psykisk ohälsa under de senaste åren. Ash Barty lämnade turneringen i två och ett halvt år i tonåren, kom tillbaka för att spela och vinna tre Grand Slam-titlar, och drog sig sedan tillbaka i år medan hon var rankad som nummer ett vid 25 års ålder.

”Man kan inte hindra barn från att göra vad de behöver göra, särskilt med dessa unga spelare. Man måste låta dem leva sina liv”, sade Marinos mamma Catherine i en telefonintervju från sitt hem i Vancouver, där hon har tittat på Rebeccas matcher från samma plats i köket som hon följde Franska Öppna 2011.

”Varje poäng är jag där med henne, definitivt. När hon vann (mot Daria Snigur i den andra omgången) var jag tvungen att nypa till mig själv. Jag kunde inte tro det”, säger mamma, som den här veckan har skickat Marino bilder på familjens två hundar, goldendoodles Jasper och Stanley. ”Jag är så stolt över henne. … Vi har varit med om lite av en resa.”

Saker och ting blev överväldigande för Marino 2012, och hon försökte ta en paus på sex månader för att se om det skulle hjälpa. När hon spelade nästa gång var det inte märkbart bättre. Så hon slutade för gott. Det trodde hon i alla fall.

”Jag var helt utbränd – inte bara fysiskt utan också mentalt och känslomässigt. Jag var färdig. Jag var helt slut”, säger Marino, som är 31 år gammal. ”Nu när jag är mognare och ser tillbaka önskar jag att jag kunde hjälpa min yngre jag att liksom gå igenom allt detta. Men det har också gjort mig till den jag är i dag.”

Utanför det professionella spelet prövade Marino nya saker. Hon studerade engelsk litteratur vid University of British Columbia. Hon började ro (hennes farbror, George Hungerford, var guldmedaljör i sporten vid de olympiska spelen 1964). Hon gav tennislektioner.

Att gå tillbaka till sitt tidigare liv fanns inte i bilden, säger hon, förrän 2017, när hennes far fick diagnosen prostatacancer. (Han avled 2020; hans liv firades under Billie Jean King Cup-matcherna på tvåårsdagen av hans död i april i år).

”Det fick mig att reflektera över många saker”, säger Marino, som fann att det hjälpte att tala med en terapeut och uppmuntrade andra att göra detsamma. ”Och något som jag hela tiden återkom till var min tennis och hur den var liksom olöst.”

Hon blev inbjuden att vara slagpartner i Vancouver Open och det gjorde susen: Hon tyckte för första gången att hon var redo att återvända.

”Jag ville se om jag kände mig bekväm i en turneringsmiljö och sedan skulle jag fatta mitt beslut”, minns hon. ”Så i slutet av veckan var jag så här: ’Jag måste göra det.’ … Jag befann mig på en fantastisk plats mentalt. Så två veckor före skolstart för mitt sista år på universitetet hoppade jag av mina kurser, sa upp mig från mitt jobb, slutade med roddlaget och satsade allt.”

I början av 2018 tävlade Marino. År 2021 spelade hon sin första Grand Slam-tävling på åtta år. I juli i år klättrade hon tillbaka till WTA:s topp 100 för första gången på 10 år (hon är nr 106 denna vecka).

Nu kommer Marinos chans att ta sig till fjärde omgången i en major för första gången i sin karriär: Hon möter 36-rankade Zhang Shuai från Kina på Court 5 på fredag.

”Hon har gått igenom mer än någon kan föreställa sig och gjort det på egen hand. Att befinna sig på en så mörk plats och kunna gå ut ur detta och fortfarande älska att spela tennis och komma till den situation hon befinner sig i nu är helt fantastiskt”, säger Austin Nunn, som har känt Marino i ungefär ett decennium och som började representera henne i år. ”Och jag tror att hon uppskattar det lite mer eftersom hon förstår var hon kom ifrån.”