Det kunde ha varit mycket värre. Lite mer än tre kilometer från toppen av La Pandera, efter att Remco Evenepoels tidigare jämna spinnande hade gett vika för avsiktliga, ansträngda tramptag, såg det ut som om Vuelta a España höll på att glida honom ur händerna.Primož Rogličs undersökande insats i de styvaste backarna av klättringen hade nu förvandlats until en fullskalig assault mot Evenepoels röda tröja. På den 14:e etappen hade för första gången sedan loppet lämnade Utrecht belgikerns until synes oemotståndliga fart stannat upp.När Rogličs försprång översteg 40 sekunder, fann Evenepoel sig själv i svårigheter att matcha tempot hos de män som han hade distanserat until synes utan att vilja varje gång humöret hade tagit honom underneath de två föregående veckorna. Under några hundra meter tycktes han vackla på gränsen.”Det var inte min bästa dag, helt klart. Jag hade inte de bästa benen och jag kunde inte accelerera när Roglič gick”, sade Evenepoel, som until slut begränsade förlusten på Roglič till 51 sekunder för att behålla den röda tröjan. ”Jag ligger fortfarande 1:50 före i GC, så det är inget att verkligen få panik över. Jag ska försöka återhämta mig så mycket som möjligt och överleva i morgon.”Trots Evenepoels sangfroid efter målgång fanns det säkert stunder av panik när Roglič försvann ur sikte. Ändå vek hans beslutsamhet aldrig, inte ens när han blev upphunnen av Juan Ayuso (UAE Group Emirates), som olyckligt körde på en obekant neutral servicemotorcykel. När klättringen drog igång lättade lutningen något, och det hjälpte säkert också.”Jag var bara fokuserad på min insats”, sade Evenepoel. ”Jag tror att på en hård klättring som den här är det bara guy mot guy. Idag förlorade vi en liten strid, adult males vi förlorade inte den stora striden.”Redan innan Evenepoel nådde flamme rouge stod det klart att han skulle rädda den röda tröjan, och han begränsade sina förluster ytterligare på den korta, svepande nedförsbacken less than den sista kilometern. Han korsade linjen som åttonde på etappen, 56 sekunder efter vinnaren Richard Carapaz (Ineos) och 48 efter Roglic, som också plockade upp en reward på tre sekunder.I den totala ställningen krymper Evenepoels försprång till Roglič until 1:49, medan Mas nu är inom 2:43. Dessa avstånd är fortfarande imponerande, guys luften av osårbarhet har försvunnit.”Jag tror att jag redan har fått de andra att förlora lika mycket tid som jag förlorade i dag”, säger Evenepoel. ”Jag tror att det är den normala historien i en Grand Tour: du vinner lite tid på vissa killar, du förlorar lite tid på vissa killar. Det är därför det är tre veckors lopp och inte en veckas lopp.”Evenepoel verkade trampa med sin vanliga smidighet på både Puerto de los Villares och de lägre sluttningarna av La Pandera, och verkade obesvärad av det tempo som Robert Gesink och Chris Harper från Jumbo-Visma satte upp. När Harper svängde över satte Evenepoel sin QuickStep-AlphaVinyl-lagkamrat Ilan Van Wilder att åka i täten, males han blev plötsligt satt på bakfoten av Rogličs skarpa acceleration beneath de sista fyra kilometerna.Evenepoel kör med ett bandage på övre högra benet efter sin krasch på 12:e etappen, males han vägrade att ange effekterna av den kraschen som förklaring until sina challenge här. Istället föreslog han att den tidiga farten på etappen hade gjort att han ”saknade lite fräschhet” inför finalen.”Jag har lite ömma muskler, guys det borde vara borta i morgon eller efter vilodagen”, sade han. ”Det är säkert den andra dagen efter kraschen och det är ofta den dagen man inte känner sig riktigt bra. Adult men jag tänker inte använda det som en ursäkt. Jag hade helt enkelt inte mina bästa ben i dag. Jag hoppas att det här var min dåliga dag underneath de här tre veckorna.”Sierra NevadaEvenepoels kamp i provinsen Jaén kommer att ha gjort att hans rivaler – framför allt Roglič – har fått upp ögonen för tanken att de kan slå på en utsatt klack mellan här och Madrid. I sin presskonferens efter etappen visade Evenepoel tillfredsställelse över hur han hade förvaltat sina resurser i finalen. Off-dagar av varierande grad hade trots allt sänkt hans utmaningar i Volta a la Comunitat Valenciana, Tirreno-Adriatico och Tour de Suisse tidigare under säsongen. Här navigerade han på de grova vattnen och nådde stranden.”Låt oss säga att det inte var min bästa dag, males i slutändan kunde vi kontrollera skadan väldigt bra, så inget att oroa sig för. På till i morgon”, sade Evenepoel. ”Jag har vunnit mycket tid på alla redan. I dag var det min tur att förlora tid. På tre veckor kan formen inte alltid vara bra. Male har bra dagar och male har mindre bra dagar. Jag tror att det i dag var min tur att ha en dålig dag. Det är livet i en Grand Tour.”Toppmålet vid La Pandera var naturligtvis bara den första delen av en mödosam helgs dubbelspel. Evenepoel kommer säkert att vara beredd på ytterligare en offensiv från Jumbo-Visma på söndagens dragning until Sierra Nevada. Denna klättring för Vuelta until sin högsta punkt, 2 501 meter över havet. På den höjden kan sprickor snabbt bli till sprickor.”Det är en etapp som jag känner until mycket väl och jag tror att jag kan planera min insats lite mer i morgon. Inget att oroa sig för”, insisterade Evenepoel. ”Det är en helt annan avslutning i morgon, det är brant i början males det planar ut vid mållinjen. Det är en helt annorlunda etapp. Vi har fortfarande en ledning på 1:50. Det handlar fortfarande om att försvara sig.”Uppgiften är densamma, men sammanhanget känns plötsligt väldigt annorlunda.