Arvet. Det är ett ord som är större än statistik eller troféer, ett ord som är sparat för de främsta inom idrotten, idrottare som vi känner till enbart genom ett namn: Jordan. Sid. Tiger. Serena.

Vår iver att debattera allt som har med idrott att göra innebär att vi kastar runt det i argument, ofta utan att undersöka vad det betyder. Vi definierar det genom rekord som slagits eller mästerskap som vunnits, men det är ett misstag, en tendens som missar ordets sanna definition.

Arv är inte något man uppnår. I själva verket är det tvärtom: Arvet är vad man lämnar efter sig. Det enda sättet att bli en levande legend är att påverka förändringar så snabbt att du fortfarande finns kvar när vi alla börjar se dem.

Ett exempel: Serena Williams.

När hon gick av planen efter en spännande förlust i tre set mot Australiens Ajla Tomljanovic i U.S. Open i fredags lämnade hon efter sig en generation spelare som först såg sig själva i tennisen för att de såg henne – sådana som Sloane Stephens, Madison Keys, Taylor Townsend, Coco Gauff, Francoise Abanda och Asia Muhammad. Hon förändrade vem som fick spela spelet. Inte bara när det gäller ras eller socioekonomisk bakgrund utan även storlek och statur och attityd.

Kvinnor på turnén är större och mäktigare nu, fysiskt, socialt och politiskt. Spelet är mer demonstrativt, det utspelar sig i mer livfulla färger.

Före Serena förväntades kvinnliga spelare vara kvinnliga, de stygga pojkarna skulle bara existera på herrsidan. Hon tog tennisen från countryklubben och förde den till Compton och catwalken. Hon förde den till den verkliga världen.

”Hon ändrade vem som fick spela spelet. Inte bara när det gäller ras eller socioekonomisk bakgrund utan även storlek och statur och attityd.”

Kanske någon kan hävda att de förutspådde att hon skulle stå högt på modevisningar eller sjunka lågt i musiken videor med Beyonce. Jag tror inte att någon förutsåg att sportens ansikte utåt skulle skapa instruktionsvideor som inte handlar om forehandteknik utan om hur man twerk. Under sin bästa tid byggde hon sitt spelschema kring modeveckorna i september och februari. Hon var den bästa i sporten samtidigt som hon jonglerade med sidoaktiviteter som för de flesta skulle ha varit heltidskarriärer.

En del av hennes val var kontroversiella – crip som gick på banan vid OS i London, till exempel – men i slutändan var de alla bara hon som blåste in lite välbehövlig personlighet och färg i en sport som alltför länge begränsat sig till vita uniformer, vita spelare, vita beskyddare, vita domare och vita country clubs.

Serena omdefinierade vad det innebar att vara en kvinnlig idrottare. Hon är mer än en idrottare; hon är en mogul. Och hennes inflytande var aldrig något som kunde begränsas till banan, catwalken eller styrelserummet.

Hon använde sig av pressen som flockades kring henne för att få igång samtal om vapenvåld på den plats där hon växte upp. Det var ett ämne som kom alltför nära hennes hem när hennes syster, Yetundemördades i Compton strax efter U.S. Open 2003.

Naturligtvis sträckte sig hennes engagemang även utanför sin hemstad. Hon uppmärksammade faran för svarta människor överallt när de har kontakt med polisen. När andrahandsmarknaden biljettpriserna för hennes matcher blev högre än de var för männen, kämpade hon för lönerättvisa, för att vinster och arvoden ska återspegla verkligheten att det är lika underhållande och fängslande att se kvinnor på toppen av sitt spel som att se män. Hon och hennes syster Venus – och deras sammanlagt 62 stora segrar – bevisade också att svarta hjältinnor kan få ett brett genomslag på samma sätt som hjältar.

När detrakörer kom på grund av vad hon bar eller hur hon såg ut – i kontroversen om pärlorna i samband med kattdräkt som hon hade på sig under French Open 2018, till exempel – tog Williams strid mot en kultur av kroppshat som drivs av en blandning av rasism och sexism. Hon var alltid redo för kampen – både på och utanför banan.

Allt detta för att säga att slutet på Williams spelarkarriär inte betyder att vi har nått utgångsdatumet för hennes inflytande. Som hon sa före Wimbledon: ”Den dag jag slutar kämpa för jämlikhet kommer att vara den dag jag ligger i min grav”.

Arvet är inte vad du uppnår eller vem du slår. Legat är vad du skapar för andra.

Williams blev proffs 1995, och mycket av det hon har skapat är för spelare som inte levde när hon började bli banbrytande. Hon omdefinierade könsrollerna inom idrotten och utvidgade uppfattningen om den arbetande mamman när hennes dotter Olympia blev en del av turneringen medan hennes make Alexis Ohanian, medgrundare av Reddit och tidigare styrelseordförande, tog föräldraledigt. Hur ofta före Williams var en kvinnas val om hur hon bäst ska mata sitt barn föremål för en idrottares presskonferens?

Som hon påpekar i september månads nummer av tidningen Vogueär de dubbla normer som kvinnliga idrottare måste ta hänsyn till, men som män aldrig behöver ta hänsyn till, inte rättvisa. Men ingenting i Williams karriär var rättvist. Inte stereotyperna, rasismen, kvinnohatet eller pressen. Vilket gör allt det hon jonglerade med så mycket mer imponerande.

Williams verkade vara en superkvinna, men hennes verkliga styrka var inte hennes totala dominans på planen. Den var att den tvingade oss att ändra våra åsikter, att ompröva våra fördomar, genom att konfrontera verkligheten.

Ett citat från den store Arthur Ashe sammanfattar henne bäst: ”Mästare är människor som vill lämna sin sport bättre än de fann den.”

Så när ni minns Serena Williams ska ni inte minnas henne för hennes många mästerskap utan för vem och vad hon kämpade för. Det är hennes bestående arv.