LONDON (AP) – Roger Federer är pappa till fyra barn – två flickor som är 13 år och två pojkar som är 8 år – och kanske är det därför som han, när han nu avslutar sin karriär som spelare, tänker på ”GOAT”-debatten som har uppslukat tennisvärlden på samma sätt som föräldrar kanske tittar på sina barn.

Folk älskar att fråga: Vem är den ”störste genom tiderna” i herrtennis, Federer, Rafael Nadal eller Novak Djokovic?

”Folk gillar alltid att jämföra. Jag ser det varje dag med mina tvillingar. Utan att vilja jämför man dem. Det ska man inte – aldrig”, sade Federer i en intervju med Associated Press på onsdagen, timmar efter sin avskeds-presskonferens på den arena som kommer att vara värd för den 20-faldige Grand Slam-mästarens sista tävling, Laver Cup.

”Naturligtvis gör vi samma sak inom tennisen. … Jag är min egen karriär, min egen spelare, som behövde dessa utmaningar. De behövde en utmanare som jag”, sade han och lutade sig tillbaka i en soffa, efter att ha bytt ut den blå blazer och polotröja han bar tidigare mot en marinblå tröja, vit T-shirt och svarta joggingbyxor efter träningen. ”Vi gjorde varandra bättre. Så i slutet av dagen kommer vi alla att skaka hand och säga: ’Det var häftigt’. Är det nu någon som kommer att vara lyckligare än den andra? Jag menar, i vissa ögonblick kanske.”

Han kallade ämnet för ”ett bra samtal, låt oss vara ärliga” och ”definitivt en rolig debatt” som ”man kan prata om i all oändlighet”.

Men han använde också ordet ”fånigt”, med tanke på allt som han, den 22-faldiga majormästaren Nadal och den 21-faldiga majormästaren Djokovic har åstadkommit.

”Jag säger alltid att det är underbart att vara en del av den selektiva gruppen”, började han och talade om de så kallade tre stora rivalerna, men gjorde sedan en paus för att sucka.

”Hur kan man jämföra? Vad är bättre? Att vinna när man är gammal eller när man är ung? Jag har ingen aning. Är det bättre att vinna på lera eller gräs? Jag vet inte. Är det bättre att ha superdominanta år eller att komma tillbaka från skador? Jag vet inte”, sade han. ”Det är verkligen omöjligt att förstå.”

Med hänvisning till Nadal, som är 36 år och förväntas vara Federers dubbelpartner i sin sista match på fredag, och Djokovic, som är 35 år, sade Federer: ”Vad jag vet är att de är verkligen fantastiska och stora i spelet och för alltid och kommer att gå till historien som en av de – kanske DEN – största.”

Federer, som är schweizare, växte upp som basketfantast och tog upp Michael Jordan vs LeBron James fram och tillbaka från hoops.

”Vem är bäst? Förmodligen MJ. Men är det LeBron? En del statistik säger att han är det. Jag tror att det är ett fenomen med (sociala) medier. Alla kallar varandra för ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’, ’GOAT’. Det kan inte finnas så många ’GOATs'”, sade Federer och skrattade sedan åt sig själv med ett pappaskämt: ”I Schweiz har vi många av dem, men de finns på åkrarna.”

Federer lovar att han inte kommer att göra en comeback; hans kirurgiskt reparerade högra knä tillåter det inte. Hans ålder, 41 år, är inte till någon hjälp.

Han är dock övertygad om att han kommer att förbli knuten till tennisen. Det kommer bland annat att innebära att han dyker upp vid vissa turneringar, säger han, ”för att säga farväl eller adjö, eftersom jag har varit en del av dessa turneringar i 20 år”.

Det kommer att innefatta att titta på TV, en del av tiden, och hålla ett öga på resultaten, hela tiden.

Han planerar att hålla koll på Nadal, som vann Australian Open och French Open den här säsongen, och Djokovic, som vann Wimbledon men inte kunde delta i Australian Open eller US Open eftersom han inte är vaccinerad mot COVID-19 (”Det har varit ganska konstigt att inte se Novak i många av lottningarna”, konstaterade Federer).

”Vid den här tidpunkten, när de väl antingen överträffat dig, eller när du inte spelar längre, spelar det ingen roll hur långt upp de kommer”, sade Federer. ”För mig, så länge jag kunde vara en del av det och kontrollera en del av det, brydde jag mig mer.”

När det gäller Nadals och Djokovics strävan efter fler Grand Slam-titlar sade han: ”Jag hoppas att de går och gör allt de vill. Det hoppas jag verkligen. För det skulle vara bra för spelet och trevligt för deras fans, för deras familj. Så länge det gör dem lyckliga.”

Vid ett tillfälle under det nästan halvtimmeslånga samtalet med AP nämnde Federer idén om att en spelare ”tappar kärleken” till spelet.

Vad menade han med det?

I huvudsak: Det är inte möjligt att alltid älska varje minut av varje aspekt av en professionell tennisspelares liv.

”Man går igenom faser. Som barn har man den här visionen av turnén som en fantastisk plats: ’Det är det häftigaste som finns. Jag kan dela omklädningsrum med killarna. Jag går ut på arenor och det finns fans som skriker mitt namn. Jag kan skriva autografer och ta bilder. Jag är på toppen av världen. Men sedan, vid någon tidpunkt, kommer en tid då man tänker: ”Jag läste inte det finstilta, förstår du? Där det stod: ”Och, åh, förresten, du måste göra det på ett annat språk, och vi behöver en promofilm till, och du måste resa nu och missa ett plan och vänta i timmar och timmar i regnförseningar”. Vi visste att det förmodligen skulle hända, men skulle det bli så här intensivt? Det är den här delen som många människor inte känner till – vad idrottarna måste gå igenom på den nivån”, sade Federer.

”Jag är inte ute efter något ’Åh, ni stackare’. Vi klarar oss bra. Vi tjänar massor av pengar och vi har chansen att underhålla miljontals människor. Men jag säger bara att ibland måste man ifrågasätta sig själv. Man måste ifrågasätta sig själv. Som: ”Njuter jag verkligen av det som jag borde göra?”. För det är en dröm som går i uppfyllelse”, fortsatte han. ”Och här är du och lever drömmen, men det känns inte så speciellt längre, för nu har det blivit normalt. ’Normal’ kan vara farligt. ’Normal’ kan inte vara bra, förstår du?”

Det är då, förklarade Federer, som tricket är att göra saker och ting spännande för dig själv – kanske ”du fejkar det” eller kanske ”du har människor runt omkring dig som hjälper dig”.

Han gav beröm till de olika tränarna och andra medlemmar i hans lag genom åren för att de hjälpt honom att pusha honom.

”Folk ser mig på planen och de säger”, sade han, och sänkte sedan rösten till en viskning, ”’Herregud! Han är så begåvad! Som om han kan göra allt själv!'”.

Det, sade Federer, är nonsens.

”Vi behöver inspiration. Vi behöver motivation. Vi behöver människor som sparkar oss i arslet och säger: ’Okej, ta på dig skorna och springa. Ta på dig skorna och låt oss gå och träna. Jag vet att du inte vill göra det här. Jag vill faktiskt inte heller vara här, men låt oss ändå göra det. Och sedan kan du koppla av”, sade han. ”Det är en utmaning. Men en bra sådan. Och jag skulle göra om det igen.”

Och sedan log han.