Wout van Aert packade sina väskor och förberedde sig för att resa från Kanada till Australien för UCI:s väg-VM med trofén för andraplatsen i Grand Prix Cycliste de Montréal i resväskan och med hög moral efter prestationer som gav honom självförtroende för att han är i form för en chans att ta sig an regnbågströjan.Belgaren var fyra i fredagens Grand Prix Cycliste de Quebec och blev slagen av Tadej Pogačar (UAE Team Emirates) i Montreal. De var på två olika banor men på kretsar som är mycket lika de som Van Aert kommer att möta i Wollongong den 25 september.Sedan han återvände till tävlingen efter Tour de France i Bremer Cyclassic har Van Aert slutat tvåa, etta i Bretagne Classic och sedan fyra och tvåa i Kanada. ”Jag tycker att benen vänder bra”, säger han något blygsamt. ”Jag gillar verkligen dessa lopp och det var supertrevligt att uppleva stödet från de kanadensiska fansen längs vägen. Jag tycker att det är ett trevligt format att ha kretsarna. Det var också två olika lopp, i Montreal finns det längre klättringar medan Quebec är mer av ett explosivt lopp. Det var trevligt att tävla här.”Idag var loppet riktigt hårt. Den långa klättringen var något att överleva. Jag klarade mig över men jag dödade också mig själv där. Sedan var Tadej starkare i sprinten.” Van Aert grävde djupt för att ansluta sig till och sedan överleva attacker från de bättre klättrarna Adam Yates (Ineos Grenadiers) och David Gaudu (Groupama-FDJ) på det sista 12,2 km långa varvet runt Parc Royal du Mont-Royal.Han lyckades se till att loppet slutade i en sprint med fem cyklister, vilket gjorde honom till favorit, men Pogacar lyckades precis knäcka honom i den 500 meter långa klättringen upp till målet och sedan den sista dragningen till linjen. ”Det planar ut lite mot linjen men det finns en riktigt brant 500 meter innan dess”, påpekade Van Aert. ”Jag tror att alla tvekade lite i sprinten. Gaudu satte igång tidigt och jag var på Tadejs hjul – det var mitt mål för sprinten. Men i det ögonblick då jag skulle passera honom hade jag inget kvar. Då var jag tvungen att använda ett cykelkast för att slå Bagioli om andraplatsen.Efter att ha vunnit så mycket under säsongen 2022 och i så många olika terränger är Van Aert alltid en favorit och därför förväntades hans Jumbo-Visma-team återigen kontrollera loppet. De gula och svarta tröjorna var framme i finalen för att stänga attacken och ställa in van Aert. ”Det skiljer sig inte från något annat lopp jag gjort i år. Det är alltid så man går in i tävlingar. Det finns fördelar och nackdelar när man är favorit”, förklarade Van Aert.”Jag är faktiskt superstolt över hur vi körde, alla var väldigt starka. Jag vill säga ett särskilt ord till Tobias Foss. Han jobbade hårt i Quebec och har haft ett svårt år men han visade att han har en enorm talang och han kontrollerade verkligen i den djupa finalen vilket var bra för mig.”Van Aert kommer att flyga business class från Montreal till Sydney via Los Angeles på måndag för att ha gott om tid att återhämta sig och anpassa sig innan väg-VM i Wollongong, med herrarnas elitlopp på väg om två veckor. Pogačar kommer helt klart att vara ett hot, liksom många andra. Van Aert förväntar sig dock att Wollongong-banan passar honom och att det belgiska laget kommer att vara starkt oavsett hur loppet utvecklas.”Klättringen i Wollongong är lite kortare, särskilt på den lokala slutrundan”, konstaterade han. ”Om det är en liten grupp som i dag är det förmodligen bara jag och Remco som kan vara med. Om det är en större grupp har vi ett starkt team och kan vara där med andra killar.” Van Aert kommer att dela ledningen av det belgiska laget med Vuelta a Espana-vinnaren Remco Evenepoel i hopp om att någon av dem kan vinna regnbågströjan för Belgien. Förra året blev de osams efter att Evenepoel inte respekterade lagets order, men Van Aert har valt en mer diplomatisk, gemensam strategi i år. ”Jag är övertygad om att vi har ett starkt lag och det är en stor fördel att vi har två kort att spela”, sade Van Aert och erbjöd en olivkvist av fred när Evenepoel firade sin Vuelta-seger i Spanien medan Jumbo-Visma-ryttaren åkte till Australien.